Partículas subatómicas

Los átomos están en todas partes. De hecho, (casi) todo en el universo conocido está formado por átomos o por espacio vacío. Y son diminutos: un céntimo de cobre de 2,5 g contiene, aproximadamente, 3 · 1022  (10 elevado a 22, o 10 con exponente 22) átomos de cobre. ¿Pero qué es exactamente un átomo?

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Índice de temas
    • Este artículo es sobre las partículas subatómicas.
    • En primer lugar, veremos el paso de los átomos a los quarks.
    • Posteriormente, estudiaremos qué son los protones, los neutrones y los fermiones.
    • A continuación, analizaremos qué es el núcleo.
    • Después, estudiaremos las capas de los electrones.
    • Terminaremos haciendo un análisis sobre cómo influyen las partículas fundamentales de un átomo en sus propiedades.

    De los átomos a los quarks

    Un átomo es la unidad más pequeña de un elemento.

    El filósofo griego Demócrito fue uno de los primeros en creer en la existencia de los átomos, hace más de 2000 años. Creía que los átomos eran indestructibles, no tenían estructura interna y que los átomos de una misma sustancia eran todos idénticos. Incluso, la propia palabra átomo proviene del griego atomus (ἀτόμος), que significa indivisible. Sin embargo, ahora sabemos que solo tenía razón en parte. Los átomos contienen partículas más pequeñas, llamadas protones, neutrones y electrones. Estas partículas se conocen como partículas subatómicas, y la teoría de las partículas subatómicas y su interacción se conoce como Modelo Estándar.

    Las partículas fundamentales son partículas que se encuentran dentro de un átomo y que no están formadas por ninguna otra partícula. Esto significa que no pueden dividirse más.

    Como hemos mencionado anteriormente, existen tres tipos de partículas subatómicas:

    • Protones
    • Neutrones
    • Electrones

    El modelo estándar clasifica las partículas fundamentales que forman estas partículas en dos clases:

    • Fermiones, que pueden ser quarks o leptones.
    • Bosones.

    ¿Qué son los protones?

    Los protones son partículas con carga positiva, que están densamente agrupados en el núcleo (centro del átomo).

    Los protones son sumamente importantes, porque una vez que conoces el número de protones de un átomo, sabes en qué lugar de la tabla periódica lo encontrarás y de qué elemento forma parte.

    Son muy pequeños y tienen un peso minúsculo, por lo que medimos su masa con la escala del carbono-12. En esta escala, todo se compara con 1/12 de la masa de un átomo de carbono-12. Los protones tienen una masa de aproximadamente 1.

    ¿Qué son los neutrones?

    Los neutrones son partículas neutras con una masa relativa de aproximadamente 1. También se encuentran junto a los protones en el núcleo.

    El número de neutrones puede variar entre los átomos de un mismo elemento, sin que cambien sus propiedades químicas.

    ¿Qué son los fermiones?

    Los fermiones son las partículas fundamentales que forman las partículas subatómicas: los electrones, los protones y los neutrones.

    Las partículas que se encuentran en el núcleo están compuestos por los quarks; mientras que los electrones son un ejemplo de los leptones, que son partículas con dualidad onda-corpúsculo.

    Los Quarks

    Los científicos cuánticos consideran que los protones y los neutrones están formados por partículas subatómicas más pequeñas, llamadas quarks: una verdadera partícula fundamental.

    Un quark es una partícula subatómica con una carga eléctrica fraccionada. Además, es un tipo de fermión.

    Hay dos tipos de quarks que componen los neutrones y los protones.

    • Quark up: tiene una carga eléctrica de +2/3.
    • Quark down: tiene una carga eléctrica de -1/3.

    Un protón está formado por dos quarks up y un quark down. Por lo tanto, el protón tiene una carga eléctrica positiva igual a +1. Por su parte, el neutrón está formado por dos quarks down y un quark up. Por lo tanto, el neutrón tiene una carga eléctrica nula.

    Dato curioso: Los quarks son las partículas más antiguas. Aparecieron por primera vez durante el nacimiento del Universo, lo que se conoce como el Big Bang, hace unos 14.000 millones de años: ¡muy pocos momentos antes de la formación de protones y neutrones!

    Los leptones

    El ejemplo más conocido de leptones, son los electrones.

    Hoy en día, se considera que el electrón es una partícula subatómica fundamental, del grupo de los leptones.

    Los electrones son partículas negativas. Son aún más pequeños que los protones: los electrones tienen una masa real de 9,1094 x 10-28g o una masa relativa de 1/1840 de la masa de un protón. No se encuentran en el núcleo del átomo con los protones y los neutrones. En su lugar, los electrones pasan su tiempo en niveles de energía, también conocidos como capas, y orbitan alrededor del núcleo. Los niveles de energía aumentan a medida que se alejan del núcleo, y los electrones siempre intentan estar en el nivel de energía más bajo posible

    A diferencia de los protones y los neutrones, los electrones son partículas negativas. Son atraídos hacia el núcleo positivo por una fuerza llamada atracción electrostática. Sin embargo, esta es mucho más débil que la fuerza nuclear fuerte que mantiene unidos a protones y neutrones.

    El número de electrones de un átomo determina sus propiedades químicas y su reacción.

    Los átomos no tienen carga global, lo que significa que contienen el mismo número de electrones que de protones. Si un átomo gana o pierde un electrón para convertirse en una partícula cargada, forma un ion.

    Un ion es un átomo que ha ganado o perdido un electrón para formar una partícula cargada.

    La siguiente tabla muestra las masas y cargas relativas de las tres partículas subatómicas:

    PartículaMasa (g)Masa (amu)Carga
    Protones 1,6726 x 10-24 1,0073 +1
    Neutrones 1,6749 x 10-24 1,00870
    Electrones 9,1094 x 10-28 5,4858 x 10-4 -1

    Tabla 1. Comparación de protones, neutrones y electrones.

    Amu significa unidad de masa atómica. Equivale exactamente a una duodécima parte de la masa del átomo de carbono-12. El valor de una duodécima parte de la masa del átomo de carbono-12, y una unidad atómica, es 1.660538921 x 10-27 kg.

    Bosones

    El Bosón de Higgs fue descubierto el 4 de Julio 2012 (en el CERN, Suiza) por Peter Higgs. Este descubrimiento, que ganó un premio Nobel en 2013, permitió completar el modelo estándar de la física subatómica.

    Los bosones son partículas fundamentales que no cumplen el principio de exclusión de Pauli, a diferencia de los electrones. Los bosones ceden masa a las otras partículas fundamentales, permitiéndoles actuar como una onda o como una partícula.

    Para más información, dirígete al artículo del Bosón de Higgs.

    El núcleo

    Los protones y los neutrones se encuentran densamente agrupados en el núcleo, en el centro del átomo. Así como los protones tienen carga positiva, los neutrones son neutros; el núcleo también esté cargado positivamente. Sin embargo, a las partículas con la misma carga no les gusta mucho estar juntas: tienden a repelerse. Una fuerza extremadamente poderosa, llamada fuerza nuclear fuerte, mantiene unidos a los protones y neutrones en una masa imposiblemente pequeña y densa.

    Partículas fundamentales, fuerza nuclear fuerte núcleo del átomo, StudySmarter

    Fig. 1: La fuerza nuclear fuerte es la responsable de mantener unidos los protones y los neutrones del núcleo.

    Capas de electrones

    A diferencia de los protones y los neutrones, los electrones se encuentran en capas que orbitan alrededor del núcleo. Estas capas también se conocen como niveles de energía, y se organizan en subcapas y orbitales. Lo más importante de las capas es lo siguiente:

    • Las capas de los electrones se dividen en subcapas, que pueden contener diferentes números de orbitales y electrones.
    • Las capas aumentan su energía a medida que se alejan del núcleo.

    Los electrones son bastante exigentes y les gusta estar en el estado de energía más bajo posible. En lo que respecta a las capas, siempre se llenarán de dentro a fuera, si se les da la opción; es decir, desde el nivel de energía más bajo hasta el más alto. Del mismo modo, a los átomos les gusta tener las capas externas llenas de electrones. Esto significa que, a menudo, ganan o pierden electrones para completar su capa externa.

    Las capas no nos dicen dónde se encuentra un electrón; de hecho, es imposible saber tanto la ubicación exacta de un electrón como hacia dónde se dirige. Pero, sí nos dan una aproximación de dónde estará el electrón la mayor parte del tiempo.

    Partículas fundamentales, estructura atómica del carbono, StudySmarter

    Fig. 2: Una representación de la estructura atómica del carbono, que muestra las capas de electrones que rodean el núcleo cargado positivamente.

    ¿ Cuál es la importancia de las partículas subatómicas?

    Diferentes cantidades de protones, neutrones y electrones dan lugar a diferentes átomos, que se clasifican en una tabla que debes conocer: la tabla periódica de los elementos —este sistema de clasificación fue ideado en 1869 por el científico ruso Dimitri Mendeléyev— . En la tabla, los elementos se ordenan por número atómico creciente, dado por el número de protones en el núcleo. Hoy se conocen 118, pero es un número destinado a crecer.

    Debes recordar que —aunque pueda parecer caótico en un átomo, con todos los electrones corriendo alrededor del núcleo extremadamente denso y altamente cargado— la gran mayoría del átomo es, en realidad, espacio vacío.

    Tomemos un átomo de hidrógeno, por ejemplo. Este contiene un solo protón en su núcleo y está orbitado por un electrón.

    • Si todo el átomo de hidrógeno tuviera el tamaño de la Tierra, el protón solo tendría 200 metros de diámetro.
    • O, dicho de otro modo: si expandiéramos un átomo hasta alcanzar el tamaño de un estadio de fútbol, su núcleo apenas sería visible: tendría el tamaño de una canica.

    ¿Cómo influyen las partículas fundamentales de un átomo en sus propiedades?

    ¿Qué hace que el hidrógeno reaccione de forma tan diferente al helio? ¿Qué es lo que hace que el sodio burbujee violentamente si se coloca en el agua, mientras que mojar el carbono no parece hacer nada? Las tres partículas fundamentales estudiadas anteriormente determinan las características de un átomo, las reacciones que experimentará y el elemento del que forma parte:

    El número de protones determina a qué elemento pertenece el átomo y su posición en la tabla periódica.

    Por ejemplo, cada átomo de carbono tiene exactamente seis protones. Si perdiera un protón, se convertiría en boro.

    El número combinado de protones y neutrones influye poco en las propiedades químicas del átomo, pero aumenta su masa y, por tanto, modifica sus propiedades físicas. En cambio, el número de electrones presentes cambia drásticamente las propiedades químicas de un átomo al modificar su configuración electrónica.

    Recuerda que los átomos prefieren tener las capas exteriores llenas de electrones, y su reactividad depende de lo cerca que estén sus capas exteriores de estar llenas.

    El argón es un gas noble con la capa exterior llena, por lo que es relativamente poco reactivo, mientras que los metales como el sodio, el litio y el potasio deben almacenarse en aceite para que no reaccionen con el aire.

    Número atómico y másico

    La diferencia entre el número másico y el número atómico determina el número de neutrones presentes en el núcleo atómico:

    • Como todo átomo debe ser eléctricamente neutro, el número de protones —llamado número atómico e indicado con la letra Z— es igual al número de electrones.
    • En cambio, la suma de protones y neutrones se indica con la letra A y se conoce como número másico.

    La masa de los electrones, al ser muy pequeña comparada con la de los protones y neutrones, puede despreciarse.

    También hay casos en los que los átomos de un mismo elemento tienen el mismo número atómico (Z), pero diferente número de masa (A); es decir que a pesar de tener el mismo número de protones, tienen un número diferente de neutrones. Estos átomos se denominan isótopos.

    La unidad de medida de longitud del átomo es el Ångström (¡Siempre lo recuerdo porque me hace pensar en Asgard, donde vive Thor!)

    Partículas Subatómicas - Puntos Claves

    • Los átomos están formados por tres partículas subatómicas llamadas protones, neutrones y electrones.
    • Hay dos tipos de partículas fundamentales: los fermiones y los bosones
    • Los protones y los neutrones están formados por quarks; mientras que el electrón es una partícula fundamental, clasificado como un lepton.
    • Los protones y los neutrones se encuentran en el núcleo (en el centro del átomo), mientras que los electrones se encuentran en las capas que orbitan alrededor del núcleo.
    • Los átomos son neutros y contienen el mismo número de protones que de electrones.
    Preguntas frecuentes sobre Partículas subatómicas

    ¿Qué tipo de carga tienen un electrón, un protón y un neutrón? 

    El electrón tiene una carga negativa, el protón está cargado positivamente y el neutrón no tiene carga.

    ¿Cuáles son las partículas subatómicas que forman el átomo? 

    El átomo está formado por los tres tipos de partículas subatómicas:

    • Protones.
    • Neutrones.
    • Electrones.


    El modelo estándar clasifica las partículas fundamentales que forman estas partículas en dos clases

    • Fermiones, que pueden ser quarks o leptones.
    • Bosones.

    ¿Qué son dos fermiones? 

    Los fermiones pueden ser leptones (un ejemplo es el electrón) o quarks, que componen el protón y neutrón.

    ¿Qué hacen los bosones? 

    Los bosones son partículas fundamentales que no cumplen el principio de exclusión de Pauli, a diferencia de los electrones. Los bosones ceden masa a las otras partículas fundamentales, permitiéndoles actuar como una onda o como una partícula.  

    ¿Que hay dentro de quarks?

    El quark es una partícula elemental o fundamental, por lo que es indivisible.  Pero sí que forma partículas subatómicas, como el protón y el neutrón.

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    El punto A tiene un campo eléctrico más intenso que el punto B. ¿Cuál de las siguientes afirmaciones es cierta?

    Selecciona la afirmación verdadera:

    El átomo es indivisible

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