Semivida

La vida media de eliminación, semivida o periodo de semidesintegración radiactiva es el tiempo que tarda una muestra radiactiva en reducirse a la mitad de su masa original. La semivida tiene muchas aplicaciones, que dependen fundamentalmente del tiempo que tarda la muestra en reducirse.

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    • Durante este artículo aprenderemos que es la desintegración nuclear,
    • Como calcular el periodo de desintegración
    • Y terminaremos estudiando un poco las aplicaciones de la vida media radiactiva.

    ¿Qué es la desintegración nuclear?

    La desintegración nuclear es la emisión de partículas y radiación por parte de los núcleos. Es un efecto cuántico cuya caracterización para un gran número de elementos es muy conocida.

    En la naturaleza existen ciertos elementos cuyos isótopos tienen un exceso de neutrones o de energía; estos elementos son inestables. La inestabilidad hace que los núcleos emitan partículas y radiación para alcanzar un estado estable, con un número o configuración diferente de partículas.

    La consecuencia de que la desintegración sea un efecto cuántico es que no se puede saber qué núcleo decaerá. Esto significa que solo podemos hablar de la probabilidad de que se produzca la desintegración de un núcleo atómico en un periodo determinado.

    Si predecimos que la probabilidad de que un determinado núcleo decaiga en otro es del 90 % al cabo de un día, puede ocurrir en un segundo o puede ocurrir en una semana. Sin embargo, si tenemos muchos núcleos idénticos, al cabo de un día el 90 % de ellos habrá decaído.

    La ecuación general que modela este efecto es la siguiente:

    \[N(t)=N_0 e^{-\lambda t}\]

    Donde \(N(t)\) es el número inicial de la muestra radiactiva en el instante t, \(N_0\) es el número inicial de la muestra y \(\lambda\) es la constante de desintegración característica de cada elemento. A continuación, puedes encontrar una tabla con la constante de desintegración para algunos elementos.

    ¿Qué es la semivida radiactiva?

    La semivida radiactiva es el tiempo que tarda una muestra de un determinado isótopo inestable en reducirse a la mitad. También se llama periodo de semidesintegración radiactiva.

    Este concepto puede sonar confuso, ya que se esperaría que el tiempo que tarda una muestra en perder la mitad de sus componentes fuera constante. Estamos acostumbrados a un ritmo constante de los fenómenos, como la pérdida de una cantidad fija de núcleos inestables en un periodo determinado. Sin embargo, la ecuación implica que este no es el caso de la desintegración nuclear.

    La desintegración nuclear es un proceso aleatorio, pero dado que existen muchos núcleos, se pueden realizar estimaciones estadísticas para predecir intervalos de tiempo en los cuales los núcleos de una muestra puede decaer. Estas estimaciones se pueden obtener calculando el periodo de semidesintegración.

    Periodo de semidesintegración

    El periodo de semidesintegración es el tiempo que tarda en desintegrarse la mitad de los átomos radiactivos de una muestra.

    Este periodo es distinto para cada elemento radiactivo y puede variar desde segundos hasta miles de millones de años.

    Por ejemplo, en el caso del radón el periodo de semidesintegración es aproximadamente a 4 días.

    El periodo de semidesintegración fue descrito por Ernest Rutherford en 1907. Rutherford describió como a las muestras de mismo material radiactivo les tomaba el mismo tiempo en decaer a la mitad. Existen varias fórmulas para calcular el periodo de semidesintegración en función de la proporción del número de átomos de la muestra y los tiempos de medición.

    Fórmula del periodo de semidesintegración

    Digamos que observamos la muestra en un momento determinado \(t_1>0\) y en otro momento posterior \(t_2>t_1\). Si queremos encontrar la proporción del número de átomos inestables que decae en ese intervalo de tiempo, solo tenemos que dividir ambas fórmulas sustituyendo \(t_2\) y \(t_1\):

    \[\dfrac{N(t_2)}{N(t_1)}=\dfrac{N_0 e^{-\lambda t_2}}{N_0 e^{-\lambda t_1}}=e^{-\lambda(t_2-t_1)}\]

    Esta relación implica dos hechos importantes:

    1. La proporción en la que decrece el número de núcleos inestables en dos momentos diferentes es independiente del número inicial de núcleos inestables. Dado que conocemos la constante de desintegración para un determinado elemento, tenemos que para un intervalo de tiempo t1 - t2 el número de núcleos inestables disminuirá exponencialmente por un factor de \(-\lambda (\Delta t)\).

    2. Dado que para un intervalo fijo la proporción de disminución de los núcleos inestables siempre será el mismo, la disminución es mucho más rápida en tiempos más pequeños, porque el número total de núcleos inestables es mayor.

    Semivida Desintegración radiactiva StudySmarter

    Fig. 1: Un ejemplo que muestra la desintegración radiactiva en función del tiempo, en el que el eje y da el número de partículas como porcentaje del valor inicial.

    Por ejemplo, si consideramos un isótopo radiactivo que decae un 50 % en intervalos de un segundo, cada segundo que pase decaerá un 50 % de la cantidad que tenía el segundo anterior o un ½. Si hacemos lo mismo para la misma muestra radiactiva, pero en intervalos de tiempo de 2 segundos y repetimos la misma operación, obtendremos que cada dos segundos decaerá a ¼ parte de la muestra original.

    Estas cantidades reflejan el hecho de que la disminución porcentual es constante para intervalos de tiempo fijos: para un segundo, la disminución porcentual es del 50 %, mientras que para 2 segundos tiene un valor del 75 % y así sucesivamente.

    Esto nos lleva al segundo hecho: la tasa de disminución de la cantidad total de núcleos inestables es más rápida a tiempos más tempranos. Si consideramos, de nuevo, intervalos de tiempo de 1 segundo, vemos que durante el primer segundo el número de átomos inestables disminuye en ½, mientras que para el segundo siguiente la disminución es solo de ¼. Si consideramos dos segundos, vemos que la primera vez la disminución es de ¾, mientras que para los dos segundos siguientes la disminución es de 3/16.

    Esta es la razón por la que las muestras radiactivas se vuelven menos peligrosas a medida que pasa el tiempo: aunque su tasa de desintegración perpetua es constante (lo que resulta útil para aplicaciones como la datación de muestras), el número absoluto de desintegraciones disminuye con el tiempo. Dado que son menos los átomos que se desintegran con el tiempo, se emitirán menos partículas desde los núcleos en estos procesos de desintegración. Estas partículas son las responsables del daño causado a los seres vivos; por lo tanto, cuanto menos sean, menor radiación será emitida.

    Si nos centramos ahora en un decaimiento porcentual del 50 % (la mitad), podemos encontrar la expresión de la vida media o semivida. El símbolo de la vida media es, normalmente, \(\tau_{1/2}\).

    \[e^{-\lambda \tau_{1/2}}=\dfrac{1}{2}\rightarrow \tau_{1/2}=\dfrac{\ln (2)}{\lambda}\]

    Esta expresión confirma lo que ya habíamos predicho: el tiempo que tarda una muestra radiactiva en perder la mitad de sus núcleos inestables depende solo del isótopo (constante de desintegración), no del número de núcleos inestables. Por tanto, es constante.

    A continuación puedes encontrar una tabla con algunos valores de las vidas medias de ciertos isótopos:

    Elemento

    Semivida/periodo de semidesintegración

    Radio-226

    1600 años

    Uranio-236

    2,348 millones de años

    Polonio-217

    1,47 segundos

    Plomo-214

    26,8 minutos

    Vemos que algunos isótopos tienen una vida media radiactiva muy corta, lo que significa que decaen muy rápido y casi no existen en la naturaleza. Sin embargo, hay algunos (como el uranio-236) que tienen una vida media muy larga. Este es el peligro de los residuos radiactivos de las centrales nucleares, que emiten niveles de radiación nocivos durante mucho tiempo.

    Aplicaciones del periodo de semidesintegración

    Vamos a estudiar algunos de los ejemplos habituales en los que la vida media es un indicador útil de la edad de una muestra o del tiempo de almacenamiento de un determinado material.

    Técnicas de datación con carbono-14

    El carbono desempeña un papel vital en el funcionamiento de los seres vivos. Aunque tanto el carbono-12 como el carbono-13 son isótopos estables, el más abundante es el carbono-12, que solemos encontrar en cualquier estructura orgánica. En la Tierra también encontramos un isótopo inestable (el carbono-14), que se forma continuamente en la atmósfera gracias a la radiación del espacio exterior.

    Resulta que como este isótopo es absorbido por los seres vivos, sus procesos de producción y de absorción están muy bien estudiados para este isótopo. Hay dos hechos relevantes respecto a estos procesos:

    1. La proporción de núcleos de carbono-12 y carbono-14 en los seres vivos es una cantidad bien conocida.

    2. La absorción de carbono-14 se detiene cuando una estructura orgánica no está viva.

    Esto permite conocer el número de núcleos de carbono-14 cuando la estructura orgánica murió; así, conociendo la cantidad actual, podemos estimar el tiempo que ha pasado desde su muerte. De esta manera, es posible estimar con precisión las muertes de humanos, animales o dar muy buenas estimaciones para la fabricación de objetos con madera, papel, etc.

    Esta técnica funciona bien en periodos inferiores a 50 000 años, que es un intervalo determinado de forma crucial por el valor concreto de la vida media del carbono-14. Además, con los conocimientos procedentes de la biología y un aparato de medición preciso, basta con conocer la vida media (que permite determinar la constante de desintegración del carbono-14, según la ecuación que ya hemos estudiado).

    Almacenamiento de materiales peligrosos

    Saber el tiempo de desintegración también es útil para calcular los lapsos en los que deben almacenarse los materiales radiactivos para que no emitan grandes cantidades de radiación. Hay tres tipos de residuos:

    • Residuos de baja actividad procedentes de hospitales e industrias. Emiten niveles bajos de radiación ionizante, pero, aun así, pueden suponer una amenaza para el medioambiente. Por eso, estos residuos pueden requerir alguna combinación de blindaje, incineración o compactación para ser enterrados a poca profundidad. La vida media radiactiva de los materiales de este tipo puede alcanzar, aproximadamente, los 5 años.

    • Residuos de nivel intermedio: lodos, combustibles y residuos químicos. Estos materiales requieren el blindaje, solidificación en hormigón o sílice y el enterramiento en lugares de almacenamiento nuclear relativamente poco profundos (depósitos). La vida media radiactiva de este tipo de materiales oscila, aproximadamente, entre 5 y 30 años.

    • Residuos de alta actividad: elementos atómicos pesados (uranio, por ejemplo) y materiales que intervienen en procesos de fisión nuclear. Estos productos deben enfriarse primero y luego someterse a un enterramiento geológico profundo, en contenedores de hormigón y metal durante mucho tiempo. La vida media radiactiva de los materiales de este tipo es superior a los 30 años.

    Residuos Nucleares. Semivida. StudySmarter.Fig. 2: almacén de residuos nucleares.

    Rastreadores

    Los emisores gamma se utilizan como rastreadores, ya que su radiación no es muy peligrosa y puede ser detectada con precisión por ciertos dispositivos. Algunos de ellos se emplean para rastrear la distribución de una sustancia en un medio, como los fertilizantes en el suelo; sin embargo, otros se emplean en la exploración del cuerpo humano, lo que significa que no deben tener una vida media muy larga para no emitir radiación durante mucho tiempo dentro del cuerpo y hacerle daño.

    Los cálculos de desintegración también se emplean para determinar si un rastreador radio isotópico es apto para su uso. Los elementos trazadores no pueden ser altamente radiactivos, ni muy poco radiactivos porque, en este último caso, la radiación no llegaría a los dispositivos de medición y no podríamos detectarlos o rastrearlos. La semivida en este caso nos permite clasificar su velocidad de desintegración, que es una de las principales características que nos importan en su uso médico.

    Semivida - Puntos clave

    • La vida media es el tiempo que tarda una muestra de núcleos inestables en reducir su número a la mitad.
    • El proceso por el que los núcleos inestables se transforman en núcleos estables se denomina desintegración radiactiva.
    • La desintegración es un proceso aleatorio, pero se puede describir con mucha precisión mediante una desintegración exponencial, cuando se consideran muestras con un gran número de núcleos inestables.
    • La vida media de los objetos es una cantidad relevante, que tiene muchas aplicaciones fructíferas que van desde las técnicas de datación hasta la manipulación de residuos radiactivos.
    Preguntas frecuentes sobre Semivida

    ¿Qué es el periodo de semidesintegracion?

    El periodo de semidesintrgación o semivida es el tiempo que toma para que una muestra radiactiva con un alto números de átomos inestables vea su número de átomos inestables reducido a la mitad por desintegración.

    ¿Cuándo se produce una desintegracion radiactiva?

    La desintegración radiactiva se produce cuando los núcleos de un isótopo tienen un exceso de energía y/o partículas respecto de su configuración de estabilidad. Para liberar esta energía y/o partículas, han de producirse procesos de desintegración que cambien la estructura del átomo.

    ¿Cómo se calcula el tiempo de vida media?

    El tiempo de vida media o semivida de un isótopo radiactivo se puede calcular conociendo su constante de desintegración  λ, mediante la siguiente ecuación: 𝛕_1/2=ln(2)/λ

    ¿Qué es el tiempo de vida media de un elemento radiactivo?

    El tiempo de vida media de un elemento radiactivo o semivida (o periodo de semidesintegración) es el tiempo que se toma para que una muestra radiactiva, con un alto números de átomos inestables, vea su número de átomos inestables reducido a la mitad por desintegración.

    ¿Cómo se determina la vida media radiactiva de un material?

    El tiempo de vida media o semivida de un isótopo radiactivo se determina conociendo su constante de desintegración  λ, mediante la siguiente ecuación: 𝛕_1/2=ln(2)/λ

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